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¡Despierta! ¿Qué te hace dormir o estar alerta?

Por: Mariana Castro Azpíroz

¿Alguna vez te has preguntado qué hace que te dé sueño? ¿Por qué el café te despierta?

Nuestro cuerpo tiene una red de comunicación interna. Sus mensajeros pueden viajar, ya sea por la sangre (los que se conocen como hormonas), o entre neuronas (los neurotransmisores). Son moléculas que funcionan uniéndose a un receptor. Una manera de imaginarlo es como una llave que se inserta en un candado. Si tiene la forma correcta, logra abrir el candado y comienza una reacción en cadena que termina con el efecto o función para la cual está diseñado el mensajero.

Existen moléculas con formas similares. Esto significa que más de una de ellas puede unirse al receptor y entonces compiten. Hay muchos receptores y muchas moléculas mensajeras compitiendo al mismo tiempo: quien logre saturar los receptores, gana. En el caso del sueño, la molécula mensajera es un neurotransmisor llamado adenosina. Conforme pasas más tiempo despierto, la cantidad de adenosina en tu cerebro se va acumulando. Cuando tus receptores de adenosina se llenan de ésta, la señal que llega a tu cerebro es que necesitas dormir. Además causa una vasodilatación, es decir, los vasos sanguíneos se expanden.

El gemelo de la adenosina es la cafeína. Tiene una estructura química (forma) muy similar a la de la adenosina, así que compite por su lugar. Si tus receptores para adenosina se saturan con cafeína, la adenosina no puede unirse, y la señal de “sueño” nunca llega a tu cerebro. Como no permite que la adenosina cause vasodilatación, tiene el efecto contrario: los vasos sanguíneos se contraen. Por eso algunas medicinas para curar el dolor de cabeza tienen cafeína: impiden que la sangre ejerza tanta presión en el cerebro. Además de estos medicamentos, hay varios alimentos y bebidas que contienen cafeína. Excelentes para despertar, pero no muy recomendables antes de ir a la cama. ¿Sabías que incluso el cereal tiene un poco?

Otro efecto de la cafeína es hacer que las neuronas estén más activas. Cuando la glándula pituitaria detecta este exceso de actividad, enciende el sistema de alerta y libera otro mensajero: la hormona adrenalina. Esto causa efectos como dilatación de pupilas, tensión muscular, aumento en la presión sanguínea e incremento en la frecuencia cardiaca. El cuerpo se prepara para para pelear o huir… Y tú que sólo te estabas tomando un cafecito.


Referencias: Marshall Brain, Charles W. Bryant & Matt Cunningham, 2000; National Sleep Foundation, 2020; Mayo Clinic, 2020.ºº

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